Monte Santa Helena

Escrito por Maldito Insolente el . Publicado en El Siglo XX

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Reportaje fotográfico del volcán monte Santa Helena

El monte Santa Helena (en inglés Mount St. Helens) es un estratovolcán activo ubicado en el condado de Skamania, en el estado de Washington, en la región del Pacífico Noroccidental de Estados Unidos. Ahora tiene sólo 2,550 m de altitud sobre el nivel del mar (la erupción de 1980 le restó altura), y está ubicado a 154 km al sur de Seattle y a 85 km al noroeste de Portland, Oregón. La montaña es parte de la Cascade Range e inicialmente se conocía como Louwala-Clough que significa "montaña de fuego o humeante" en la lengua de los nativos locales, la tribu Klickitat. Recibió su actual nombre del diplomático británico Alleyne Fitzherbert, 1.er Barón de St Helens, quien era amigo de George Vancouver, un explorador que realizó un sondeo del área a finales del siglo XVIII. Este volcán es muy conocido por sus explosiones de cenizas y flujos piroclásticos.

Es muy reconocido por la catastrófica erupción del 18 de mayo de 1980. Esa erupción volcánica fue la más mortífera y económicamente destructora en la historia de los EE. UU. Sin embargo no fue la mayor en la historia de EE. UU.

57 personas murieron por la erupción y 250 casas, 47 puentes, 24 kilómetros de vías férreas y 300 kilómetros de autopista quedaron destruidos. La erupción causó una masiva avalancha de escombros, reduciendo su cumbre desde 2,950 m a 2,550 msnm y reemplazándola con un cráter en forma de herradura de 1,5 km de ancho (ver la sección de geología para más detalles). La avalancha de escombros de la erupción de 1980 fue de hasta 2,3 km3 en volumen, convirtiéndola en la mayor en la historia registrada. Sin embargo, la escala de su imagen palidece en comparación con avalanchas de escombros mucho mayores que han ocurrido en el pasado geológico de la Tierra.

Como la mayoría de otros volcanes en la Cascade Range, el monte Santa Helena es un gran cono de escombros compuesto de piedra de lava intercalada con ceniza volcánica, piedra pómez y otros depósitos. La montaña incluye capas de basalto y andesita por las que varias cúpulas de lava dacita han hecho erupción. La mayor de las cúpulas de dacita formó la anterior cumbre; otra formó la cúpula de Goat Rocks en el flanco norteño. Estas fueron destruidas en la erupción de 1980.

El monte Santa Helena es parte del Anillo de Fuego del Pacífico que incluye más de 160 volcanes activos.

La leyenda india:

Los indios del noroeste rindieron a los primeros exploradores cerca de los montes Santa Helena. En efecto, los indios llamaron a la montaña Lowala-Clough que quiere decir "montaña humeante". De acuerdo a la leyenda, la montaña fue una vez una hermosa virgen "Loowit".

Cuando dos de sus hijos del fantasma "Shale" se enamoraron de ella, ella pudo escoger entre ellos. Los dos valientes Wyeast y Klickitat pelearon por ella sepultando villas y bosques en el proceso. Shale se puso furioso y se paró en la cima de la montaña donde cayó, porque Loowit era hermosa como la montaña (monte Santa Helena era hermosa), un cono simétrico de blanca brillantez. Wyeast (monte cubierto) levantó su cabeza con orgullo, pero Klickitat lloró al ver a la hermosa doncella envuelta en nieve, así que volteó su cabeza así podía ver a Santa Helena.

Erupción del Monte Santa Elena: Son las 8:30 a.m. del 18 de mayo de 1980. El geólogo Keith Ronnholm pasaba una mañana tranquila leyendo un libro en su camioneta de acampar. Acampaba a 10 millas (16 km) al noroeste de un volcán en el estado de Washington llamado Monte Santa Elena. Keith tenía su cámara lista para acción inmediata.

Durante meses, los científicos habían observado gran actividad sísmica. Estaban ocurriendo terremotos. Otro geólogo vigilaba y esperaba en una colina distante. Observaba el promontorio en la cima de la ladera norte del Monte Santa Elena. Los expertos creían que el volcán dormido podría despertarse, pero nadie sabía cuándo. A las 8:30 a.m. un grito de un compañero de campamento hizo que Keith mirara hacia el volcán. El promontorio de la ladera norte estaba moviéndose. Se deslizaba por la montaña. Tan pronto Keith vio el primer soplo pequeño de cenizas, comprendió lo que estaba pasando. El Monte Santa Elena comenzaba a hacer erupción.

Y lo hizo con grandes explosiones. A las 8:32 y 14 segundos fueron lanzados gases calientes cenizas, pedazos de rocas y vapor a velocidad de huracán. Keith estaba lo suficientemente alejado de la erupción para tomar unas cuantas fotografías antes de saltar hacia su camioneta y escapar. Mientras escapaba Keith hizo lo que tenía que hacer, tomar fotografías.

Keith tuvo suerte. Cerca, la explosión de la erupción fue tan fuerte que derribó enormes árboles de un bosque circundante como si fueran palillos de dientes. ¿Qué le pasó al otro geólogo que observaba? Nunca se encontró. El Monte Santa Elena hizo erupción tan rápida y violentamente que el geólogo no tuvo tiempo de escapar a un área segura.

La erupción del Monte Santa Elena, en el estado de Washington, que tuvo lugar en mayo de 1980, sorprendió al mundo por su violencia. Una gigantesca explosión arrancó buena parte de la cumbre de la montaña reduciéndola a fragmentos; la energía liberada fue igual a la de 500 bombas nucleares.

Este acontecimiento ocurrió a lo largo de la frontera de dos de las plataformas móviles que componen la corteza terrestre. Se encuentran donde el continente de América del Norte se enfrentan al Océano Pacífico. Un borde de la plataforma continental norteamericana se monta sobre la microplataforma oceánica de Juan de Fuca, y da lugar a la serranía volcánica de la Cascada que incluye a los montes Baker, Rainiery Hood, el pico Lassen y el Monte Santa Elena. El 27 de marzo de 1980 se formaron encima de la cumbre del volcán unas cuantas nubes de humo, y se hicieron sentir temblores leves. El 28 otras nubes más grandes y más oscuras, formadas por gases y cenizas, brotaron del volcán y se elevaron más de 6 000 metros. En abril siguió un periodo de calma, pero los vulcanólogos mostraron escépticos. Después, a principios de mayo, el flanco septentrional de la montaña se hinchó y la cumbre se elevó más de 150 metros.

Se tomaron medidas para evacuar a la población. La mayor parte de los que acampaban en el lugar, los excursionistas y los madereros, abandonaron las laderas de la montaña.

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